HUELLAS Y PRESENCIAS INSULARES: FRAY ANTONIO VÁSQUEZ DE ESPINOZA Y LA ISLA DE MARGARITA 1620

La isla de Margarita está en diez grados y medio de la Equinoccial, tiene de longitud Leste Oeste 15 leguas, y de latitud Norte Sur 7, tiene por el Sur la Tierra Firme de donde dista 8 leguas, y en el comedio están las islas de Coche y Cubagua, de donde se ha sacado grande riqueza de perlas. La tierra de la isla de suyo es seca, llena de espinosas, cardones y otras matas espinosas, aunque lo que se siembra en ella se da con grande fertilidad y abundancia, pues cada fanega de maíz que se siembra en ella acude a 300 y 400.

La ciudad de la Margarita está fundada en la cabeza de la isla a la banda de Leste dos leguas del mar, donde el invierno es con el de España, y a la otra punta de la isla que está al Poniente, que es el Macanao 14 leguas de la ciudad, es el invierno con la Tierra Firme muy diferente y contrario al de la ciudad, tendrá 250 vecinos españoles, sin negros, mulatos y demás gente de servicio; hay en ella Iglesia mayor muy buena, conventos de Santo Domingo y San Francisco, un hospital en que se curan los pobres enfermos y una ermita de la gloriosa Mártir Santa Lucía.

Esta ciudad fue muy rica por la pesca de las perlas, donde hay oficiales de la Real Hacienda; al presente está pobre por haber faltado las perlas, que ha sido castigo misericordioso que Dios ha usado con los de aquella tierra por ingratitudes y poca fe, con haberse consumido y muerto los más de los ostrales, como se ha reconocido por ellos y echado de ver por los efectos, y el instrumento que ha tomado para este castigo, como los más de aquellas tierras juzgan, que las bocas del río Orinoco y otros de aquella costa hasta el Marañón, arrojan y desembocan cantidad de aguas malas, que corriendo la costa con el aguaje que de ordinario emboca entre aquellas islas, es de suerte el fuego artificial y veneno que han traído, que han arrojado en aquellas costas cantidad de pescados muertos y entre ellos las ostras, de que se sacaban las perlas, con que se ha perdido tan gran riqueza.

Provee en esta ciudad e isla Su Majestad un Gobernador por consulta del supremo Consejo de las Indias para su buen gobierno y que administre justicia; toda está poblada de valles, donde el Gobernador don Bernardo de Vargas Machuca redujo los indios naturales de la isla, que llaman Guaiqueries y les mandó edificar iglesias, en que les dicen misa y administran los Santos Sacramentos, y asimismo a muchos españoles pobres, mestizos, mulatos y negros, que viven en los dichos valles, que son Tacarigua, Pedro González, el valle de la Margarita, Paraguachí, el de San Juan, en todos los cuales están poblados los indios Guaiqueries, que son Caballeros y nobles por merced que Su Majestad les ha hecho, por lo bien que le han servido con fidelidad y lealtad en todas las ocasiones que se han ofrecido.

Tiene esta isla el pueblo de la Mar con algunos Guaiqueries; y el puerto principal de ella es de Mampatare a 4 leguas, donde surgían todos los navíos que iban a ella, en el cual había una fuerza que destruyó el holandés y se llevó las piezas de ella. Hay en la isla hatos de vacas y crías de cabras en abundancia, de que se comen buenos cabritos; toda la 5 a está llena de conejos y en el Macanao de más de haber una ranchería de la pesca de las perlas, habiendo en toda la isla cantidad de venados, solos los de esta parte tienen piedras be- zares, las cuales son de las mejores y más preciadas de las Indias, y muchos que tienen conocimiento de sus virtudes y eficacia y de las yerbas que comen de que se congelan y crían les dan mejor lugar que a las Orientales por las grandes curas que se han hecho con ellos; y así son tan estimadas y celebradas las piedras bezares de Macanao; hay también en esta isla cantidad de ganado de cerda, mucha caza de volatería, palomas, tórtolas y otras aves.

(Tomado de Fray Antonio Vásquez de Espinoza en COMPENDIO Y DESCRIPCIÓN DE LAS INDIAS OCCIDENTALES,1992).

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